ปะการังความงดงามแห่งท้องทะเล

ปะการัง (Coral) เป็นสัตว์ไม่มีกระดูกสันหลังที่อยู่ในกลุ่มสัตว์ที่หลากมีสีสันและความน่าดึงดูด เราเรียกพวกมันว่ากลุ่ม Cnidaria เป็นกลุ่มที่มีสัตว์มากกว่า 11,000 ชนิดที่พบได้เฉพาะในสัตว์น้ำ และสัตว์อื่นๆ ในกลุ่มนี้ที่คุณอาจเคยเห็นตามแอ่งหินหรือตามแนวชายหาด อย่างเช่น แมงกะพรุนและดอกไม้ทะเลแม้ว่าในกลุ่ม Cnidarians จะแสดงถึงสี รูปร่างและขนาดที่หลากหลาย แต่สิ่งที่พวกเขาทั้งหมดมีลักษณะเหมือนๆ กันก็คือกระเพาะอาหารที่เรียบง่าย มีการเปิดปากด้านเดียว ปกคลุมไปด้วยรอบด้วยหนวด ส่วนใหญ่มักจะอาศัยอยู่กลุ่มมากกว่า 100 – 1,000 ตัว ซึ่งเราเรียกกลุ่มเหล่านี้ว่า “อาณานิคม”

โดยทั่วไปแล้วปะการังมีอยู่สองประเภทได้แก่ “ปะการังแข็ง” หรือ “ปะการังอ่อน” มีปะการังแข็งประมาณ 800 สายพันธุ์ มักจะอยู่ในกลุ่ม “แนวปะการัง” ปะการังอ่อนไม่มีโครงกระดูกคล้ายหินปูนเหมือนสายพันธุ์อื่นๆ แต่พวกมันสร้างแกนที่เหมือนไม้เพื่อนำมาใช้ป้องกันแทน ปะการังอ่อนยังมักอาศัยอยู่ในอาณานิคมที่มีลักษณะคล้ายกับพืชที่มีหลากสีสัน พวกมันจำแนกได้ง่ายจากหนวด 8 แฉกของพวกมัน และมีลักษณะคล้ายกับขนนก เราสามารถพบปะการังอ่อนในได้ในมหาสมุทร ตั้งแต่เส้นศูนย์สูตรไปจนถึงขั้วโลกเหนือและขั้วโลกใต้โดยเฉพาะถ้ำหรือซอกหิน มักจะพบมันเกาะอยู่ตามแนวหินเพื่อดักจับอาหารที่ลอยมาตามกระแสน้ำ

ในขณะที่อาหารปะการังส่วนใหญ่ได้มาจาก ซูแซนเทลลี (zooxanthellae) สาหร่ายที่เปรียบเสมือนสีของปะกาลัง เมื่อพวกมันค่อยๆ หายไปจะทำให้ปะการังเริ่มกลายเป็นสีขาวซีด หรือที่เราเรียกว่าปรากฏการณ์ฟอกขาวของปะการัง อาหารชนิดอื่นๆ ของปะการังยังรวมถึง “ปลา” ก็เป็นอาหารของพวกมันเช่นกัน พวกมันจะขยายหนวดออกจากร่างกายและโบกมันไปมาในกระแสน้ำ เพื่อจะดักจับปลาตัวเล็กๆ แปลงกตอน พื้นผิวของหนวดแต่ละอันมีเซลล์ที่สามารถแทงเหยื่อเรียกว่า cnidoblasts เมื่อเหยื่อขนาดเล็กลอยหรือว่ายน้ำผ่านมา หนวดจะทิ่มแทงทำให้เหยื่อน็อค หรือฆ่าเหยื่อก่อนที่จะถูกนำมาเป็นอาหาร

ประเทศไทยมีแหล่งปะการังมากมายที่เต็มไปด้วยแนวปะการัง ซึ่งประกอบไปด้วยแนวปะการังอ่าวไทยมีให้เห็น 240 สายพันธุ์ และอาจมีอีกกว่า 100 สายพันธุ์ที่ยังไม่ได้ค้นพบ และแนวปะการังทะเลอันดามันที่มีมากถึง 269 สายพันธุ์ ส่วนใหญ่พบมากในหมู่เกาะทั้งหลาย อย่างหมู่เกาะอ่างทอง ความสวยงามของพวกมันสามารถรับชมได้ผ่านกิจกรรมดำน้ำตื้นที่ได้รับความนิยมอย่างแพร่หลาย มีนักท่องเที่ยวจากต่างประเทศมากมายเดินทางเข้ามาประเทศไทยทุกๆ ปี เพื่อจะดำน้ำชมปะการังตามหมู่เกาะต่างๆ ของประเทศไทย